“鼠标之父”恩格尔巴特

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每天清晨,硅谷里一群年轻的精英们都在加利福尼亚帕洛·阿尔托的“101”健身俱乐部活动,一位80多岁的老先生摇摇晃晃地从三轮车上跳下来,丝毫没有引起周围人的注意,他就是道格拉斯·恩格尔巴特。正是由于他领导的一场新的电

每天清晨,硅谷里一群年轻的精英们都在加利福尼亚帕洛·阿尔托的“101”健身俱乐部活动,一位80多岁的老先生摇摇晃晃地从三轮车上跳下来,丝毫没有引起周围人的注意,他就是道格拉斯·恩格尔巴特。正是由于他领导的一场新的电脑革命,才使某些人拥有了巨额股票、宝马汽车和皇宫般的豪华住宅,演变为人间天堂里的“神仙”。

当人们在电脑前作业时,小小鼠标形似一只老鼠,人们将其玩弄于掌中,轻轻一点,就能得心应手地操纵计算机,并驰骋于Internet上尽情遨游。然而,鼠标的出现与电子计算机问世一样,也有着一段艰难的发明创造历程。

1960年,美国科学家恩格尔巴特博士发明了鼠标。这是一个如何进行“屏幕选择”的项目,被科学界公认为20世纪最重要的发明之一。恩格尔巴特亦因其对人机技术的卓越贡献而先后获得“冯·诺伊曼奖”和美国“国家技术奖”。道格拉斯·恩格尔巴特由此被誉称“鼠标之父”,还被《BYTE》杂志评为在个人计算机发展史中最具影响的20位科学家之一。他既有着“计算机界爱迪生”的美名,又被人们称之为“技术怪人”。

恩格尔巴特出生于1925年1月30日,从小生活在美国俄勒冈州的一家小农场内。幼年丧父加之生活在大萧条年代,造成了他的孤僻性格。1942年高中毕业后,他考入俄勒冈州立大学,就读机电工程专业。二战时学业中断,他作为一名雷达兵被派往菲律宾的美国海军基地。服役期满后,他回到大学继续学业,于1948年获得硕士学位。毕业后顺利进入美国航空咨询委员会(NACA)的Ames实验室(NASA的前身)。1956年,在美国加州大学伯克利分校获得电气工程与计算机博士学位,开始构想“如何通过计算机帮助人类增加智慧”。1957年,他来到硅谷,在世界著名的斯坦福研究所“圆梦”,一干就是20年。1989年,恩格尔巴特和女儿克里斯蒂娜在美国硅谷Palo Alto创建Bootstrap研究所,主要研究如何通过从战略上改进基础设施来提高整个组织机构的“集体智商”,一直工作到今天。1998年,道格拉斯·恩格尔巴特获得世界计算机最权威的奖项——“图灵奖”,奖金2.5万美元由朗讯公司提供。恩格尔巴特为了让电脑输入操作变得更简单、容易,而发明的鼠标器,成为代替键盘操纵计算机的一种使用很方便的工具,为交互式计算机奠定了良好的基础,因而被IEEE列为计算机诞生50年以来世界计算机界最重大的事件之一。

美国麻省理工学院教授及媒体实验室创办人尼古拉·葛洛庞帝撰写的《数字化生存》里提道:“当初道格拉斯·恩格尔巴特发明鼠标是为了指点文件,而不是在电脑上绘画,但是,这个发明却流传了下来,而且在今天随处可见。”

恩格尔巴特是一位多才多艺的思想家、发明家和计算机先驱,他总共写了25部著作,拥有28项发明专利,他在计算机领域创立了一些很有价值的理论,例如在超文本和超媒体系统、人机交互和网络技术等方面,都作出了天才的预见,并且提出了理论框架。早在20世纪60年代初,他就发表了一篇题为《放大人类智力》的文章,提出了要将计算机作为人类智慧的放大器的观点。

恩格尔巴特发明的世界上第一只鼠标器,外壳是木质的,整个鼠标器只有一个按键,而不像现在的鼠标器那样有3个按键。最初的鼠标器底部安装有金属滚轮,用以控制光标的移动。

1967年6月21日,恩格尔巴特将他的鼠标用“X—Y定位器”的名称申请了专利,并于1970年获得了专利。1972年,施乐公司帕洛阿托研究中心(PARC)研制成功具有图形界面的Alto微电脑。他们将问世不久的鼠标器配置在微电脑上,这样,微电脑的操作显得异常方便和快捷。当时施乐公司的乔布斯非常得意地向恩格尔巴特介绍自己发明的电脑,恩格尔巴特看了之后,发现其中包含鼠标和其他一些中央处理器元件不少都是他的发明创造,显然是剽窃。但他对发明被盗不太关注,只想到让发明日趋完美,那就是“联网”。

1983年,苹果电脑公司也将改进的鼠标器装设在Lisa微电脑上,从而使鼠标器在计算机业界名声大振,成为电脑必备的输入装置。恩格尔巴特是一位性格温和善良的信息学家,他不仅发明了鼠标,还设计了窗口和菜单操作条件,并亲自参与了全球网页点击参照方式,甚至电子邮件和声像会议的研制过程。

美国《计算机世界》报的记者最近在采访鼠标的发明人道格拉斯·恩格尔巴特时,请他谈谈是怎样想到要发明鼠标的。恩格尔巴特深沉地回忆说:“我曾经在笔记本上把鼠标的发明构思勾画出来,并且随身携带这个笔记本数年之久,在灵感涌现时将新的构思再补充上,使它不断得到修正完善。大约在1951年,我已经开始考虑如何交互使用计算机,并且一直在努力探索如何提高人们利用计算机拓展自己的智力,提高解决复杂问题的能力。20世纪60年代初,我是美国国家宇航局的一名工程师,我对当时自己碌碌无为的工作不甚满意。有一次我参加一个自己不大感兴趣的会议,当时感到很无聊,于是,我从衣袋里掏出了那本随身携带的笔记本,以曾经在一个实验室里看到过的一种有趣的测面仪表为基础,画出了改进我的鼠标器的构想草图。我将机械装置换成了数字结构的形式,画出了一种在底部使用两个互相垂直的轮子来跟踪动作的组装图,这便是鼠标的雏形。1964年,我的经济状况好转,于是,我想到可以自己花钱买些材料和设备来把鼠标器制造出来了。我重新翻阅当年的那个笔记本,再一次对当初的鼠标构思加以改进,之后,便动手把它制作出来了,这样鼠标就诞生了。”记者问:“为什么把它叫做鼠标?”恩格尔巴特笑着答道:“因为它形状与老鼠相似,而且也像老鼠一样拖着一条细长的尾巴。”

现任太阳微软系统公司经理的杰夫·若里夫森最近向报界讲了一席话,他颇有感触地说:“道格拉斯·恩格尔巴特属于理想主义者。他的首要目标并不是钱,而是为了‘改善人类的生存’的梦。耄耋之年的他仍像年轻时代一样,构想如何使人类变得更聪明,而不是让自己成为百万富翁。”

道格拉斯·恩格尔巴特所从事的电脑科研,并没有因他的年老而终止。2004年,“罗技MX1000无线镭射鼠标”投放市场,这是一款新的光电鼠标。它对于物体表面细节的敏感度比起过去的光电鼠标提高了大约20倍。以往的机械鼠标寿命至多能够维持3年,而光电鼠标由一块CMOS感光块和DSP运算比构成,有一鼠永逸的特点。

(朱浩摘自《知识窗》2006年第5期)

(作者:汪宝树 字数:2676)

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