相同的世界,不同的解答

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摘要

什么是两千年来最伟大的发明?原因何在?一些世界顶级的科学家、最具原创性的思想家和几位诺贝尔奖得主,最近都在思考这个颇值得玩味的问题。有些提到了大家公认的发明,如电脑与活版印刷,有些却有另一番独到的认识,如阿拉

什么是两千年来最伟大的发明?原因何在?

一些世界顶级的科学家、最具原创性的思想家和几位诺贝尔奖得主,最近都在思考这个颇值得玩味的问题。

有些提到了大家公认的发明,如电脑与活版印刷,有些却有另一番独到的认识,如阿拉伯数字与橡皮擦,甚至有些心目中最伟大的发明是一些概念,如社会结构与正义论。看过他们的论点后,我们真的不得不承认,概念确实和机构设备一样,都是不折不扣的发明,不得不承认,这思考真的是一场当代大思想家的盛会。



[科林·塔奇,伦敦经济学院哲学中心研究员]

为什么我们一提到熊、狼、犀牛和老虎,就认为它们是栖息在极蛮荒的地方—如高山、森林、沙漠和沼泽?我们为什么不能把它们和波克镇绿草如茵的山坡、或纳帕河谷联想在一起?当然了,这是因为那些地方早已成了农业田地,野生动物已遭驱离。为什么短短的时间内,全世界发生这么大的变化,主要原因是一项发明—犁。

早在3000多年前,人类就进入了农耕时代,但直到人类开始有计划地开垦土地后,他们才称霸地球。

大学

[保罗·平雅泰利,美国媒体公司contentplace.com老板]

我觉得是大学。

知识的增加靠的是协同作用,而参与协同作用的,就是分布在每个思考个体内的无数神经元。

在大学里,具有相同学术背景的人能聚在一起充分交流,让信息在各自的神经元激荡。信息再透过社会神经元的传播,便能创造出新的知识。拜大学之赐,我们的视野也越来越广阔。

修正错误的工具

[道格拉斯·拉什科夫,《纽约日报》专栏作家]

橡皮擦、删除键、涂改液、宪法修正案,以及所有能让我们修正错误的工具。

如果我们不能擦掉错误,再试一次,我们就不可能发展出科学理论,政府、文化和道德也不可能进步。这和向神父祷告一样,橡皮擦也能赦免我们的罪过,它是我们的时间机器。

电脑和原子弹

[巴黎国家科学研究中心科学家]

两千年来最重要的两项发明,就是电脑和原子弹。除非人类全都被原子弹毁灭了,否则电脑将成为新石器革命以来对人类生活影响最大的东西。

印度—阿拉伯数字

[契斯·德夫林,美圣玛利学院加州分校的理学院院长,斯坦福大学语言和资讯研究中心高级研究员]

“两千年来最重要的发明是什么这个问题和“最棒的小说(或电影、交响乐)是什么”一样,不可能有标准答案。如果一定要做一个选择,那我的答案是阿拉伯数字系统。这套数字系统是在6世纪发展成目前的形式。没有它,伽利略就不可能展开量化的自然研究,也就是我们目前所谓的科学,当时的另一项重大发明—微积分—也不会出现。

印度—阿拉伯数字系统很符合语言学的结构,就算你只有基本的数字概念,但你只要靠着先天的语言能力,就能掌握这些数字,精确表达接近无限大的数值。在现代生活中,几乎事事都和数字有关,精确有效地掌握数字也显得格外重要。当然了,现在我们可以用电脑处理数字,但没有印度—阿拉伯数字系统,我们就不可能发明电脑。

印度—数字不但是算术和科学的好帮手,更是地球上惟一的共同语言—视窗作业系统或许也是一个共同语言,但它在概念和科技上都乏善可陈,它是靠着行销优势才垄断全球市场。印度—阿拉伯数字系统就不同了,它之所以能风行全球,是因为它的设计和方便性都远胜于其他数字系统。

能孕育新发明的社会结构

[美加州大学利维塞德分校数学物理学家]

发明很重要,但更重要的是创造一个能孕育新发明的社会结构。据说爱迪生是第一位以发明为生的人。他每天一走进实验室,就说:“好,今天我们要发明什么?”但爱迪生并不是掀起这股风潮的人。也许这一切都要归功于发明专利局的人,也许可以追溯到更早之前的法兰西斯·培根。1627年,培根发表《新亚特兰蒂斯》,在书中预见了现代人正忙着建造的科技乐园。

和能孕育各种发明的制度相比,个人的发明实在微不足道。

干草

[费里曼·戴森,美普林斯顿高级研究所物理教授]

问得好。我的答案并不是我想出来的,我忘了灵感来自何处,也许是林恩·怀特最早想到,再由墨瑞·吉尔曼告诉我的。

两千年来最重要的发明是干草,在希腊罗马时代之前,人类还不会制造干草。文明只能存在于冬天也有青草生长的温暖地带,因为马要吃草。如果冬天没有青草,马就没有食物,如果没有马,人类就不会发展出都市文明。在黑暗时代,有个天才发明了干草,接着,人们就把森林辟为草原,生产并储存干草,文明也开始向阿尔卑斯山脉以北发展。

如果没有干草,又怎么会有维也纳、巴黎、伦敦、柏林、莫斯科、纽约等大城市?

电池

[丹尼尔·丹尼特,哲学家,塔夫茨大学认知研究中心主任]

它是数十亿年来第一个受到大量使用的可携式能源电池。不论是最原始的电池还是精密的燃料电池,它们都为机器提供了独立自主、来去自如的能量。电池不但促成了各式各样机器的诞生,也带来各项革命性的发展。

拜电池之赐,人类的感官才能不受限制地向外延伸。举例而言,有了摄像机后,科学上的资料收集也突破了过去的限制,大幅度拓展了人类知识能力的先天不足之处。

适者生存的演化论

[保罗·伊瓦,生物学家,爱默斯特大学生物学教授]

我选择的是适者生存的演化论—它包括了天择、性别淘汰和造就文化演进的淘汰过程。这是一套说明人类存在、人类起源和宇宙其他生物生存法则的最佳解释。此外,它也解释了人类为何要发明,和我们为何会认为这些发明很重要。它是一项能解释发明的发明。

避孕药

[苏珊·布拉克摩尔,布里斯托西英格兰大学讲师]

我认为两千年来最重要的发明是避孕药。

为什么?先说些大家耳熟能详的原因。避孕药让人类摆脱了生儿育女的束缚,创造了60年代的性解放,促成我们对分工的看法,让我们开始重新评估女人的社会地位。但这项低科技发明的最重要影响,就是让我们认识到身体是心智的仆人,而不是主人。

避孕药的发明引发了一场文化和认识的革命。如果没有它,我们不会那么容易接受器官移植和基因疗法,目前的机器智慧和胚胎基因控制等研究也不会出现。过去我们专注于控制外在环境,避孕药问世后,我们开始着重于控制自己—也就是我们的身体和健康状况。

国际网络

[美电脑科学家、认知心理学家,西北大学学习科学研究所主任]

两千年来最重要的发明,就是国际网络,当然了,如果没有其它发明,网络也不可能存在—如微晶片、网络工程、电话、电力,但网络的影响力却远大于以上各者的总和。如果你看不出它的重要性,那大概有两个原因。第一,它已完全融入我们的生活,让我们忽略了它的存在;第二,它的威力还没有完全发挥。

资讯传播方式已大幅改变了我们的生活。我们还是会上学、上班、去邮局和购物中心。但要知道新闻、购物或学习,已未必非到市区不可了。不久,学校也会改头换面。在网络上开设的课程,可能比教室里的授课品质更好。举例来说,如果以现有的科技在网络上开课,再聘请最好的线上物理学家(或数学家或生物学家),如此一来,不但能让学生在虚拟的教室中实地操作、实验和解决问题,教师也能为学生解答问题,适时对学生提出建议。如果能在各学科开设这类课程,学生就能在网络上选修自己喜欢的课程。如果大学除了足球队和舞会外,就没有其他吸引学生之处,大学也没有存在的必要了。

会被网络波及的还不只学校。目前,购物中心还没有消失,报纸也还没有消失,但它们早晚会消失,任何不必试用的商品,都是理想的网络商品。在未来几年,国际网络将全面地改变我们的生活。不出15年,生活方式和人际关系将有出人意料的变化,我们根本无法预测未来的社会结构会是如何。

我不知道人类是否更快乐,只知道资讯会更发达。

(钟如意摘自《深圳青年》2002年第1期)

(作者:笑 威 字数:3627)

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